Cacao, la semilla mexicana que es el "alimento de los dioses" - México Desconocido
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Cacao, la semilla mexicana que es el “alimento de los dioses”

Cacao
© Gobierno de México

Originario de América, el cacao ha maravillado al mundo con su sabor; y fueron los mesoamericanos quienes empezaron a beberlo en el xocolatl

Proveniente del árbol cacaotero (Theobroma cacao), nativo del continente americano, el grano de cacao es la semilla fermentada y secada del árbol; de la cual se extrae principalmente la pasta de cacao, base del chocolate. Curiosamente, Theobroma significa en griego “alimento de los dioses”; lo que nos da una idea del aprecio que la humanidad le ha tenido a lo largo de su historia.

Asimismo, esta planta crece naturalmente en la cuenca del Amazonas y se cree que el ser humano la transportó a Mesoamérica en tiempos precolombinos, hace unos tres mil quinientos años, para su domesticación.

Mata con frutos de cacao
Mata con frutos de cacao Foto: Wikipedia

Cacao, del xocolatl al chocolate

En cuanto a su nombre, se considera que la palabra pasó al español del náhuatl, donde la semilla recibe el nombre de cacaoatl. A partir del siglo XVI, empezó a abreviarse como cacao.

De igual forma, a nuestro país se le atribuye el primer cultivo del cacao. Recordemos que en la época prehispánica se tostaban sus semillas y luego se combinaban con agua para obtener el xocolatl, una bebida amarga.

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Curiosamente, el grano fue por mucho tiempo un producto exclusivo de la nobleza, antes de la conquista y después, en la sociedad novohispana. Incluso fue moneda de cambio hasta el siglo XIX.

Los falsificadores de cacao, la moneda de los aztecas

El árbol del cacao representado en el Códice Tudela del siglo XVI
El árbol de la semilla, representado en el Códice Tudela del siglo XVI Imagen: Galería Noticonquista UNAM

La historia de la preciada semilla en el mundo moderno

En el México colonial, la semilla y la bebida se exportó a Europa, donde le añadieron azúcar y miel. Más tarde, en Inglaterra se fabricaría el primer chocolate como lo conocemos ahora y a partir del siglo XVII, su consumo se extendería por todo el mundo, en especial a partir de 1828, cuando se eficientó la extracción de la grasa de la pasta de cacao, para producir manteca y polvo de la semilla.

Bodegón con servicio de chocolate del siglo XVII, Museo del Prado
Bodegón con servicio de chocolate del siglo XVII, Museo del Prado Imagen: Wikipedia

Beneficios del cacao

Además de su aroma y sabor, el grano es nutritivo pues contiene proteína, minerales y vitaminas. Y en la actualidad, se aprovecha prácticamente toda la semilla; la cáscara se da como alimento al ganado bovino; del jugo se producen jaleas y mermeladas; de su pulpa se preparan bebidas y el polvo es usado en la elaboración de pasteles, helados y galletas.

El chocolate, amado en el mundo, es preparado con pasta de cacao Foto: © Clara_M vía MD

No obstante, sus subproductos más importantes son la manteca y la pasta o licor de cacao. La primera se destina principalmente para la elaboración de confitería como galletas y dulces; y con la última se fabrican chocolates, helados, productos lácteos, cafés y pasteles.

Finalmente, hay que señalar la diferencia entre cacao y cocoa, la segunda es el anglicismo de cacao, adoptado en países de habla hispana para designar al ingrediente en polvo, un subproducto de la semilla obtenido a través de procesos industriales.

El chocolate, hace siglos, fue un producto exclusivo de las clases acomodadas
El chocolate, hace siglos, fue un producto exclusivo de las clases acomodadas Foto: Wikipedia

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