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Azul profundo en los arrecifes de Cozumel (Quintana Roo)

Dentro de la infinidad del mar sólo se trata de ocho cuerpos que en su lento descenso rompen con la armonía de las profundidades, dejando a su paso estelas formadas por miles de burbujas que apresuradas escapan hacia la superficie.

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Entrar a este espacio submarino es un logro de maravillosa magnitud. Totalmente diferente al ecosistema que habitamos, la fascinante vida que se desarrolla en estas condiciones nos impulsa a ir más allá de esta frontera. Ésta es la gran búsqueda que algún día nos llevará a entender los misterios del mar. Aunque, según afirma la doctora Sylvia Earle, “hasta el momento, sólo hemos visto menos del cinco por ciento de la biodiversidad que existe bajo la superficie”.

En esta ocasión hablamos del arrecife coralino localizado a 22 km de Playa del Carmen, en la costa central de Quintana Roo. Se trata del gran atolón (atolón define a los arrecifes coralinos en forma de anillo que circundan una laguna interior) que rodea la isla de Cozumel, uno de los más grandes dentro del arrecife mesoamericano.

Este complejo sistema de arrecifes se extiende desde la costa este de la península de Yucatán hasta las islas de la bahía en Honduras, siendo superado en tamaño sólo por el gran arrecife de Australia.

Dentro de la gran extensión de hermosas playas y abundantes jardines coralinos que hay entre México y Honduras, Cozumel, entre cientos de complejos turísticos, se ubica entre los tres destinos más populares para la práctica del buceo deportivo, y esto se debe no sólo a la magnífica visibilidad –hasta 60 m en condiciones óptimas– y agradable temperatura de sus aguas (26-28°), sino a la espectacular belleza de su arrecife.

Poco tiempo transcurrió antes de que la isla se convirtiera en la meca del buceo, situación que aportó mucho al desarrollo local, pero que también trajo consecuencias ecológicas.

Esto hizo posible que en julio de 1996, bajo decreto presidencial, 11 987 ha de zonas federales marítimas y terrestres del suroeste de la isla de Cozumel fueran considerados reserva bajo el nombre de Parque Nacional Arrecifes de Cozumel. Desde entonces las actividades turísticas y deportivas están reguladas por el Fideicomiso para los Arrecifes de Cozumel. La dirección del parque además lleva a cabo investigaciones y monitoreos para la conservación de las formaciones arrecifales, así como la difusión de programas educativos para sensibilizar a los operadores y la población en general para conservar el entorno.

SIETE ARRECIFES PARA BUCEAR EN COZUMEL

1. Paraíso. Su nombre lo dice todo. Este arrecife es un lugar tranquilo donde todo parece ser ideal; la visibilidad es excelente y los cardúmenes son inigualables. Además, su ubicación justo frente al muelle de cruceros, en el centro de la zona turística, lo convierte en el sitio más accesible de la isla. Paraíso es fácil de recorrer, por lo que es ideal para inmersiones nocturnas o para buzos con poca experiencia. Su hermoso cantil se decora con grandes esponjas de barril y orejas de elefante, tan codiciadas por fotógrafos submarinos. Como la gran mayoría de los arrecifes, la profundidad de inmersión promedio en Paraíso es de 15 a 30 metros.

2. Chankanaab. Aunque los mayas le nombran “pequeño mar”, el acuario natural de Chankanaab es una laguna que forma parte de la reserva nacional del mismo nombre. Por la tranquilidad de sus aguas, la laguna se ha convertido en el sitio más visitado de la isla, pues se puede practicar el buceo libre –sin tanque– o deportivo con toda seguridad. Sus arrecifes albergan colonias de peces muy llamativos, y en su lecho arenoso los restos de algunos barcos hundidos y la imagen del Cristo de Cozumel esperan pacientemente ser descubiertos por los intrépidos que, a pulmón, bajen más allá de los 10 m de profundidad.

3. Yucab. No sólo es un arrecife con un nombre maravilloso, sino que probablemente es uno de los arrecifes más largos del continente. Su gran franja de jardines submarinos se extiende sobre una extensión de 1 500 m de largo por 20 de ancho, obligando a realizar dos o tres inmersiones para recorrerlo de principio a fin. No es un arrecife muy profundo, entre 12 y 15 m de profundidad; sin embargo, se concentra una gran variedad de especies marinas, resaltando sus esponjas, algunos crustáceos, nudibranquios y todo tipo de corales. Yucab se encuentra justo en la parte media del parque, entre Tormentos y San Francisco, en la costa suroeste de la isla, donde se localiza la mayoría de los arrecifes ecotu-rísticos de importancia.

4. San Francisco. El cantil de este arrecife mejora con la profundidad, especialmente entre los 25 y 35 m, en donde abunda la exótica esponja amarilla de tubo. En este sitio se recorre una leve inclinación que conduce hasta las planicies cubiertas de pasto marino, en donde con frecuencia se encuentran especies de gran tamaño como morenas, tiburones gata y, por temporadas, grandes mantas. Estos llanos arenosos funcionan como corredores entre estructuras coralinas, por lo que el tránsito de especies predadoras es común.

La inmersión continúa ascendiendo por suaves dunas de arena, para terminar en otra plataforma a una profundidad de 15 m, en la cual se experimenta una sensación de vacío en el espacio infinito del mar.

5. Santa Rosa. Su gran pared arrecifal es otro de los sitios que perduran en la memoria de los buzos. Ubicada al norte de Palancar, la estructura coralina inicia a 18 m de profundidad para bajar hasta perderse en un azul profundo que va más allá de nuestros límites. Entre los 25 y 30 m se aprecian hermosos ejemplares de gorgonias y esponjas de vivos colores, además de una abundante vida marina. Pero sin duda es la aparición de las tortugas de hawksbill (Eretmochelys imbricata) su principal atractivo.

La intensa corriente, típica de estas aguas, obliga a realizar buceos a la deriva, por lo que el sitio es poco recomendable para principiantes.

6. Palancar. Se localiza a dos kilómetros de la costa sur de la isla. Reconocido como uno de los arrecifes de coral más espectaculares del mundo, Palancar ofrece todo lo que un buzo deportivo puede soñar: saludables colonias de coral, coloridos abanicos, esponjas gigantes y una abundante variedad de peces tropicales. Pero son sus fascinantes grutas y pronunciados abismos los que maravillan a los miles de aventureros que llegan día con día a disfrutar de esta maravilla natural.

La isla está plagada de sitios espectaculares, pero Palancar es sin duda el más popular. Los promedios de inmersión van de 20 a 30 m, en donde se concentra la mayor variedad de especies marinas.

7. Maracaibo. Éste y Barracudas son los sitios más extremos del parque marino. Maracaibo por el grado técnico de las inmersiones y sus fuertes corrientes, mientras que Barracudas se hace notar por sus dentados guardianes.

Maracaibo es poco frecuentado, aunque eso no significa que no sea un lugar especial; por el contrario, su estructura coralina, que se extiende casi un kilómetro de largo, es una invitación a la aventura. Lo que dificulta el acceso a este gran arrecife es su ubicación, sobre la punta sur de la isla. El otro aspecto es su grado técnico; por tal motivo, éste es un sitio selectivo.

EL FUTURO
Preocupados por las consecuencias de los bruscos y constantes cambios climáticos, la comunidad científica estudia a pasos forzados las barreras coralinas del mundo con la intención de prevenir una catástrofe ecológica en gran escala. Los arrecifes de coral han sufrido daños, algunos irreversibles, a raíz del fenómeno climático de “El Niño”.

Hoy en día la tecnología más avanzada es utilizada para monitorear estos valiosos ecosistemas. Desde 1998 el doctor Peter Mumby y su equipo de la Universidad de Newcastle realizan tomas aéreas para medir el impacto que estos fenómenos han causado sobre el arrecife tropical.

Utilizando un aparato de imágenes espectrográficas, el cual registra la cantidad y temperatura de la luz reflejada por cada estructura de coral, el grupo del doctor Mumby primero distingue las colonias de coral dañadas de las saludables para poder concentrarse en las zonas que necesitan más cuidados. Según los colores reflejados, los cuales son comparados con modelos de laboratorio, el científico puede determinar los componentes biológicos más afectados, esto permite un reemplazo más efectivo.

No es un secreto que las estructuras coralinas del mundo, incluyendo las de Cozumel, han sufrido grandes pérdidas debido a los cambios climáticos de los últimos años, y aunque las costas de México no son las más afectadas, hay otros problemas que amenazan seriamente el equilibrio de las reservas.

Otro programa científico, conducido por la bióloga marina Claudia Padilla, involucra directamente a los arrecifes de la isla de Cozumel. Padilla ha estudiado desde las profundidades el impacto de la sobreexplotación del coral negro (Antipatharia) en esta región de la península, en donde, según afirma, se localizaban las colonias más importantes de esta preciada especie.

Los resultados de sus estudios son alarmantes. El abuso en la extracción de coral negro, el cual se encuentra entre 50 y 100 m de profundidad, ha llegado a tal situación que la científica duda que estas colonias puedan recuperarse, dejando la temible posibilidad de extinción.

SI VAS A COZUMEL
Para llegar se toma un transbordador en Playa de Carmen o en Puerto Morelos que parten cada hora. El recorrido toma entre 45 y 60 minutos. La isla cuenta con aeropuerto internacional

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