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Así eran los tamalli o tamales prehispánicos

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Los tamales han tejido historias de tradición y sabor desde la época prehispánica de México, y hasta nuestros días.

La gastronomía mexicana se erige como una pieza fundamental para comprender nuestra cultura e identidad. En honor a esta rica herencia culinaria, queremos rendir homenaje a uno de los platos más antiguos y emblemáticos de nuestra cocina: los tamales prehispánicos, antecedente directo de los actuales.

Desde la época prehispánica, los sabores y esencias de los platillos típicos de nuestra tierra conquistan los paladares alrededor del mundo. Los tamales son una creación culinaria precolombina cuya receta permanece inalterada desde sus orígenes, gracias a sus sabores versátiles que van desde el mole hasta la piña.

Tamales prehispánicos

Los mexicas llamaban a los tamales prehispánicos tamalli, que significa “envuelto”, y sus raíces se entrelazan en el corazón de las culturas maya y mexica. Para nuestros ancestros, este manjar era uno de los alimentos más icónicos y recurrentes, reservado para festividades y grandes eventos debido a su complejo proceso de elaboración.

La preparación consistía en hervir maíz, agua y sal en una olla llamada comitl. El tamal podía degustarse solo o relleno de verduras, chiles y frutas, y la masa se coloreaba con pigmento proveniente de ciertas cochinillas.

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Una vez lista, la mezcla se envolvía en hojas de maíz o plátano, una práctica que surgió cuando las civilizaciones buscaban soportes para sus alimentos, algo así como los platos de antaño.

De acuerdo con las crónicas de Fray Bernardino de Sahagún, misionero dedicado a escribir sobre la cultura mexicana, los tamales captaron la atención de los españoles, especialmente por la manera en que los indígenas los disfrutaban.

“Comían también tamales de muchas maneras; unos de ellos son blancos y a manera de pella, hechos no del todo redondos ni bien cuadrados”, de acuerdo con el relato del misionero.

Sahagún también comenta que en aquella época los tamales eran el alimento que los guerreros consumían entre batallas.

Aunque no se conocen con certeza todos los detalles, lo que sí es seguro es que la receta ha perdurado, siendo el único cambio significativo la introducción de manteca de puerco en la masa después de la Conquista y la llegada de alimentos europeos.

El origen de los tamales en México ¿Por qué son un platillo de fiesta?

En México existe una enorme variedad de tamales, esto puede atribuirse a que en el México prehispánico, la cualidad multifacética del platillo le convirtió en la comida predilecta para celebraciones y festejos religiosos, pues sea cual sea su presentación; los pueblos indígenas consideraban a los tamales como la carne humana y la olla en la que se preparan representaba el vientre materno, lo cuál podría explicar por qué se disfrutan principalmente en Navidad, la Candelaria, Día de Muertos y eventos que se pasan entre familia o amigos.

¿Por qué se comen tamales en las fiestas? En la época precolombina, el tamal era una comida que disfrutaba tanto la gente común, como los nobles y los sacerdotes, al mismo tiempo que eran el único alimento (sin ningún tipo de relleno o condimento) que se permitían ingerir durante los días de sagrado ayuno.

Su preparación era más difícil en ese tiempo, por lo que es posible que haya sido consumido regularmente solo por la nobleza y los sacerdotes, pues para algunos rituales y celebraciones, los sacerdotes les regalaban tamales a los fieles por sus tributos.

Las culturas indígenas de las que se tiene registro que consumían tamales de manera ritualística o festiva son los Olmecas, los Mexicas y los Mayas. 

Los mexicas tenían una celebración especial al maíz llamada Atamalcualiztli, que se daba cada 8 años, tiempo de vida del maíz según su cultura. Esta fiesta duraba siete días y era un tiempo de ayuno en el que se comía únicamente tamales de masa simple. También existía el izcalli (última veintena del año), evento en el que las mujeres repartían tamales a sus familiares, vecinos y amigos para celebrar las buenas cosechas.

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